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Bruselas, 12 de agosto de 2010

Investigación sobre TIC: El proyecto WOUNDMONITOR, financiado por la UE, permite detectar la presencia de bacterias y acelerar la cicatrización de quemaduras

Cada año se registran en la UE más de 4 000 muertes por accidentes causados por el fuego, y muchos miles de personas más deben ser hospitalizadas para recibir tratamiento por quemaduras. Gracias a una labor de investigación financiada por la UE, médicos especialistas van a poder identificar más rápidamente las bacterias u hongos nocivos que pueden esconderse en las heridas de víctimas de quemaduras y provocar infecciones, lo que permitirá ganar tiempo en el diagnóstico y el proceso de cicatrización. Hasta ahora, los médicos dependían de análisis microbiológicos que tardaban días en realizarse para identificar las bacterias responsables de una infección. Investigadores de Alemania, Italia, Lituania y el Reino Unido han desarrollado un pequeño dispositivo electrónico capaz de detectar la presencia de bacterias en pocos minutos porque identifica las cantidades ínfimas de gases que estas generan. De la rapidez del diagnóstico de una infección depende la duración del tratamiento de los pacientes, lo cual, por su parte, puede reducir el coste de la estancia en el hospital. La UE ha invertido 1,67 millones de euros con cargo a los fondos destinados a la investigación sobre TIC para financiar WOUNDMONITOR, con lo que se ha conseguido un primer prototipo con resultados satisfactorios.

Neelie Kroes, Vicepresidenta de la Comisión responsable de la Agenda Digital, ha declarado lo siguiente: «Cada verano vemos imágenes de personas con gravísimas heridas provocadas por accidentes domésticos o incendios forestales. Gracias a la financiación de la UE, la tecnología desarrollada por WOUNDMONITOR acelerará el diagnóstico y ayudará a los médicos a prescribir más rápidamente el tratamiento adecuado.».

En la UE, la mayor parte de las quemaduras se producen en el hogar o en el lugar de trabajo, y son más frecuentes en grupos vulnerables como ancianos o niños. La rapidez en el diagnóstico y el tratamiento de la infección de los quemados es un factor fundamental. A pesar de los avances de la medicina moderna, sin embargo, los análisis microbiológicos pueden tardar hasta tres días en identificar las bacterias presentes en las heridas. Antes de ello, los médicos no pueden inclinarse por el tratamiento que puede resultar más adecuado.

Desde siempre se ha enseñado a los estudiantes de medicina a reconocer las infecciones bacterianas por su olor característico. Médicos e investigadores de Alemania, Italia, Lituania y el Reino Unido que participaron en el proyecto WOUNDMONITOR aplicaron ese mismo método, pero ayudados por las tecnologías más recientes de la información y la comunicación (TIC).

Los investigadores desarrollaron un instrumento que puede identificar tipos de bacterias a partir de la pequeña cantidad de gases volátiles que emiten, reconocibles por su olor. Los expertos identificaron, en primer lugar, tres tipos principales de bacterias: estafilococos, estreptococos y seudomonas, responsables de, aproximadamente, el 80 % de las infecciones bacterianas en quemaduras. A continuación, identificaron las sustancias químicas volátiles que emiten las bacterias cuando se multiplican. Con esa información, el equipo diseñó un instrumento (del tamaño aproximado del papel formato A4) compuesto por ocho sensores de gases. El patrón de las respuestas de los sensores representa las características de las sustancias químicas presentes, que permiten identificar a las bacterias.

Ese instrumento, complejo pero muy compacto, se ha probado en un hospital de Manchester (Reino Unido) y en un hospital regional de Kaunas (Lituania). Los resultados han sido muy satisfactorios, y los investigadores han valorado positivamente el nivel de riesgo del instrumento. Varias empresas se han mostrado interesadas por WOUNDMONITOR, y se está llevando a cabo una serie de negociaciones para que ese instrumento pueda utilizarse con fines comerciales.

La UE financió el proyecto con 1,67 millones de euros procedentes del Sexto Programa Marco de Investigación.

Para más información sobre el proyecto WOUNDMONITOR, visite la dirección siguiente:

http://www.woundmonitor.manchester.ac.uk/index.html

Entre el 27 y el 29 de septiembre de 2010 se celebrará en Bruselas ICT 2010, el principal congreso de investigación sobre TIC en Europa, en el que se presentarán otros proyectos de investigación en ese ámbito llevados a cabo con éxito y financiados por la UE. Los periodistas pueden participar en él previa inscripción en:

http://ec.europa.eu/information_society/events/ict/2010/index_en.htm


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