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Bruselas, 6 July 2002

La Comisión multa a Degussa y Nippon Soda por un cartel de piensos (metionina)

La Comisión Europea ha multado en el día de hoy a Degussa AG y Nippon Soda Company Ltd con 118 millones de euros y 9 millones de euros, respectivamente, por participar, junto con Aventis SA, en un cartel de fijación de precios de la metionina. A Aventis (antes Rhône-Poulenc) se le concedió plena inmunidad de multas porque reveló la existencia del cartel a la Comisión y proporcionó pruebas determinantes sobre su funcionamiento. La metionina es uno de los aminoácidos más importantes del mundo y se utiliza principalmente en piensos para aves de corral y cerdos. El cartel funcionó durante casi trece años, hasta el año 1999.

El comisario de Competencia Mario Monti señaló que "el comportamiento de Aventis, Degussa y Nippon Soda ha puesto de manifiesto una indiferencia completa hacia sus clientes y, en definitiva, hacia los consumidores de carne de pollo y de cerdo, que han pagado más por los productos en cuestión que si las empresas hubieran seguido una competencia de precios sana. La Comisión espera que, al igual que Aventis, otras empresas se sientan alentadas a sanear su comportamiento y denuncien las actuaciones ilícitas de este tipo cuyo único propósito es engañar a los consumidores".

Tras una investigación minuciosa, que empezó en 1999, la Comisión Europea ha concluido que Aventis SA y su filial, Aventis Animal Nutrition SA, de Francia, Degussa AG, de Alemania, y Nippon Soda Company Ltd, de Japón, participaron entre 1986 y 1999 en un cartel de alcance mundial, a través del cual acordaron objetivos de precios, aplicaron aumentos de precios e intercambiaron información sobre volúmenes de ventas y cuotas en el mercado de la metionina.

Durante el período de la infracción, el mercado anual tenía un valor de unos 260 millones de euros en el Espacio Económico Europeo los quince Estados miembros de la UE más Noruega, Islandia y Liechtenstein.

El objetivo del cartel era fijar precios «indicativos» y mínimos, aplicar aumentos de precios concertados, intercambiar información sobre cifras de ventas, así como acordar los precios aplicables a determinados clientes.

Las empresas celebraban regularmente reuniones tanto al máximo nivel las llamadas «cumbres» como a nivel técnico reuniones de directivos y otros miembros de la plantilla. En esas reuniones, los participantes intercambiaban datos sobre los volúmenes de ventas que después se compilaban y utilizaban en las discusiones para fijar los precios indicativos.

La conducta de las empresas constituía una infracción muy grave de las normas de competencia, según lo establecido en el artículo 81 del Tratado de la Unión Europea, razón por la cual Degussa y Nippon Soda han sido multadas con 118 millones de euros y 9 millones de euros, respectivamente.

A Aventis se le concedió la plena inmunidad de multas por ser la primera en alertar a la Comisión y facilitar información determinante sobre el cartel. De lo contrario, se le habría impuesto una multa similar a la de Degussa.

La diferencia en las multas refleja la desproporción entre las cuotas de mercado de Degussa, el primer productor mundial de metionina, y Nippon Soda, que es casi cinco veces más pequeña en términos de cuotas de mercado en 1998. Para calcular las multas, la Comisión tiene en cuenta la capacidad efectiva de los líderes del mercado de causar un daño mayor que los operadores más pequeños, así como la necesidad de garantizar que las sanciones tengan un efecto suficientemente disuasorio.

Nippon Soda y Degussa han cooperado de un modo u otro con la Comisión y se les han concedido las reducciones apropiadas. Nippon Soda facilitó información detallada que, junto con la obtenida de Degussa, fue utilizado en la Decisión. Nippon Soda pudo proporcionar a la Comisión documentación correspondiente al período de la infracción, entre otras cosas notas manuscritas de las reuniones del cartel e información valiosa para confirmar la existencia del cartel antes de 1990. Por estas razones, se concedió a Nippon Soda una reducción del 50%.

La mayor parte de la información facilitada por Degussa no se proporcionó de forma voluntaria y la empresa negó, además, su participación en el cartel antes de mediados de 1992 y después de 1997 a pesar de que las pruebas recogidas en el expediente de la Comisión demuestran claramente lo contrario. Por estas razones, la Comisión redujo la multa de Degussa sólo en un 25%.

Los documentos encontrados por la Comisión no dejan lugar a dudas en cuanto a la intención de falsear el mercado. En una nota facilitada por Nippon Soda sobre una reunión con Degussa y Rhône-Poulenc en junio de 1993, por ejemplo, consta lo siguiente: "se acordó básicamente que el precio indicativo actual de 6,20 DM/kg se mantendrá inalterado durante el tercer trimestre, salvo los precios indicativos aplicables en Portugal y España, donde las monedas se devaluaron de nuevo en un 6%, y en el Reino Unido, donde el precio indicativo, según habíamos acordado previamente, debía aumentarse en dos fases; éstos se fijarán más tarde".

Antecedentes

La investigación empezó en 1999, después de que Aventis se dirigiera a la Comisión para reconocer su participación en un cartel mundial destinado a fijar los precios y repartir las cuotas de la metionina, con el fin de solicitar la inmunidad conforme a la Comunicación de clemencia de 1996.

La política de la Comisión en lo relativo a la inmunidad en asuntos de carteles se ha modificado en febrero de este año para facilitar la concesión de la plena inmunidad y brindar la seguridad jurídica de que realmente se concederá la inmunidad, haciendo de esta manera más efectiva su política. No obstante, la Comisión ha aplicado las normas de clemencia de 1996, puesto que la investigación del cartel de la metionina se inició en 1999. Para mayor información sobre la Comunicación de clemencia de 1996, véase:  http://europa.eu.int/comm/competition/antitrust/legislation/96c207_en.html.

Para mayor información sobre la nueva Comunicación de 2002, véase:

http://europa.eu.int/comm/competition/antitrust/leniency/

La metionina es uno de los aminoácidos más importantes utilizados para componer piensos y premezclas para todas las especies animales. Los aminoácidos son moléculas orgánicas que forman proteínas, uno de los componentes básicos de los alimentos humanos y de los piensos.

En la composición de las proteínas intervienen más de veinte aminoácidos. Los aminoácidos que no pueden producirse naturalmente en el cuerpo tienen que añadirse a la alimentación: son conocidos como «aminoácidos esenciales», uno de los cuales es la metionina, un aminoácido que contiene azufre. A menos que en la dieta estén presentes todos los aminoácidos esenciales, se produce la interrupción de la síntesis de proteínas en los organismos vivos. El primer aminoácido cuya ausencia interrumpe la síntesis proteínica de los demás aminoácidos, es el llamado «aminoácido limitante». La metionina es el aminoácido limitante en el caso de las aves de corral. La metionina también se está añadiendo cada vez más a los piensos para cerdos y piensos especiales.


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