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La Comisión multa a cinco empresas del cártel del ácido cítrico

European Commission - IP/01/1743   05/12/2001

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IP/01/1743

Bruselas, 5 de diciembre de 2001

La Comisión multa a cinco empresas del cártel del ácido cítrico

La Comisión Europea multó hoy a Hoffmann-La Roche AG, Archer Daniels Midland Co (ADM), Jungbunzlauer AG, Haarmann & Reimer Corp y Cerestar Bioproducts B.V. con un total de135.22 millones € por participar en un cártel de fijación de precios y reparto de mercados del ácido cítrico, el acidulante y conservante más utilizado en el mundo, principalmente en las bebidas sin y alcohol y en conservas como mermeladas, postres de gelatina y fruta enlatada. "Como en el caso de las vitaminas, el comportamiento de ADM, Hoffmann-La Roche y otros muestra desconsideración con sus clientes y, en definitiva, con los consumidores que pagaron más por estos productos que si las empresas hubieran competido lealmente," dijo el Comisario de competencia, Mario Monti. "El hecho de que algunas de las empresas hayan sido recientemente sancionadas por una conducta similar - ADM y Jungbunzlauer en el caso del gluconato sódico o Roche en el caso de las vitaminas - demuestra hasta qué punto estas prácticas secretas están, o al menos estaban, extendidas. Confío en que ahora el mensaje se reciba con claridad. Las empresas deben ser hoy totalmente conscientes de los riesgos que corren si caen en la tentación de coludir."

Después de una cuidadosa investigación iniciada en 1997, la Comisión Europea descubrió que las empresas de EE.UU. Archer Daniels Midland (ADM) y Haarmann & Reimer (H&R), esta última actualmente propiedad de Bayer AG, la empresa neerlandesa Cerestar Bioproducts B.V., Hoffmann-La Roche y Jungbunzlauer (JBL), ambas suizas, participaron entre 1991 y 1995 en un cártel mundial, a través del cual fijaron los precios y se repartieron el mercado del ácido cítrico.

El ácido cítrico es uno de los aditivos más utilizados en el sector de los productos alimenticios y de las bebidas, como acidulante y como conservante. Se encuentra en las bebidas sin alcohol y en conservas como mermeladas, postres de gelatina y verdura y fruta enlatadas. El ácido cítrico también se usa en detergentes domésticos, especialmente como sustitutivo de los fosfatos, considerados perjudiciales para el medio ambiente. Constituye utiliza igualmente un componente de las tabletas solubles en la industria de los productos farmacéuticos y se utiliza en la industria de los cosméticos.

Durante el período de la infracción, el mercado anual valía alrededor de 320 millones € en el Espacio Económico Europeo (los 15 Estados miembros de la UE más Noruega, Islandia y Liechtenstein).

El cártel se inició el 6 de marzo de 1991 en el hotel Plaza de Basilea (Suiza), según declaran las empresas en los documentos presentados a la Comisión. Allí, y siguiendo los contactos informales previos, los miembros fundadores ADM, H&R, Roche y JBL acordaron las principales características de su plan para eliminar la competencia entre ellos. Cerestar se unió al grupo en mayo de 1992, poco después de acceder al mercado del ácido cítrico. El cártel continuó hasta mayo de 1995 y perseguía cuatro objetivos principales:

  • asignar a cada miembro cuotas de ventas específicas y atenerse a ellas;

  • fijar 'precios objetivo' y 'precios mínimos' para el ácido cítrico;

  • intercambiar información específica de clientes, y

  • suprimir los descuentos.

El último objetivo fue objeto de una excepción limitada en relación con los cinco mayores consumidores mundiales de ácido cítrico, ya que los miembros del cártel consideraron poco realista esperar que ellos pagaran el precio publicado en las listas de precios públicas. Sin embargo, se acordó ofrecerles un descuento máximo del 3%.

Las empresas celebraban reuniones regulares y frecuentes, que eran características de la organización del cártel. Después de 1993, y para resolver ciertas diferencias y "dificultades" de mercado, de tipo más técnico, se organizaban reuniones llamadas de 'Sherpas' frente a las reuniones de 'Masters', de más alto nivel y estratégicas.

Se estableció un sofisticado sistema de supervisión, por el que cada empresa informaba de sus cifras de ventas mensuales a un miembro previamente acordado, que entonces distribuía la información confidencial a todos los demás. Para asegurar que cada operador respetara las cuotas asignadas, se creó un sistema de compensación, que obligaba al miembro que sobrepasara su cuota asignada a compensar a los otros.

Otra característica destacada del cártel era la acción concertada de las empresas contra los fabricantes chinos, que habían aumentado sus exportaciones al mercado europeo como consecuencia de la significativa subida de precios del ácido cítrico durante el periodo de funcionamiento del cártel. Los participantes en el cártel intentaron recuperar parte de los clientes perdidos en favor de los proveedores chinos mediante una guerra de precios concertada y cuidadosamente dirigida. La lista de los clientes perdidos y que el cártel se proponía "recuperar" se conocía como la 'lista de Serbia' y se supervisaba regularmente en las reuniones de 'Sherpas'.

La conducta de las empresas constituye una infracción muy grave de las normas de competencia, según el artículo 81 del Tratado de la Unión Europea y el artículo 53 del Acuerdo EEE.

Esta es la lista de las multas individuales (en millones de euros):

  • F. Hoffmann-La Roche AG:   63.5

  • Archer Daniels Midland Company Inc:  39.69

  • Jungbunzlauer AG (JBL):   17.64

  • Haarmann & Reimer Corp.:   14.22

  • Cerestar Bioproducts B.V.:    0.17

El Comisario de competencia, Mario Monti, dijo también: "Esta decisión pone en evidencia y castiga el comportamiento inadmisible e ilegal de competidores aparentes para subir los precios y engañar a los consumidores en un producto esencial para la industria alimentaria, y muestra hasta qué punto unas pocas empresas están decididas a eludir la competencia, pilar esencial de la economía de mercado."

Antecedentes

La Comisión empezó a investigar el caso en 1997, cuando supo que parte de las destinatarias de la actual decisión habían sido acusadas por las autoridades de EE.UU. de participar en una conspiración internacional. Las partes en el cártel se declararon culpables y pagaron multas en EE.UU. y/o en Canadá.

    Cálculo de las multas

Para calcular las multas por conductas colusorias, la Comisión tiene en cuenta la gravedad de la infracción, su duración y la existencia de circunstancias agravantes o atenuantes. También tiene en cuenta la parte de mercado de las empresas y su tamaño global para asegurar que el castigo sea proporcional y tenga un efecto disuasorio. Por lo tanto, el cálculo de las multas no se refiere sólo al volumen de negocios de una empresa, aunque la multa nunca puede sobrepasar el 10% del volumen de negocios anual total de una empresa, según establece el Reglamento nº 17/62.

El cártel de ácido cítrico constituyó una infracción muy grave del Derecho de la competencia de la UE, pero fue de duración media (entre uno y cinco años).

Por actuar como colíderes del cártel - circunstancia agravante - las multas básicas de ADM y Roche se aumentaron un 35%. Esta cifra está por debajo del nivel aplicado al papel de líder en casos previos de cártel, que es usualmente el 50%, pero tiene en cuenta el hecho de que, mientras que estas dos empresas tuvieron claramente un papel preponderante en la infracción, otros miembros del cártel también realizaron actividades generalmente asociadas con el liderazgo (como la presidencia de reuniones o la centralización de la distribución de datos).

    Aplicación de la Comunicación de clemencia

Parte de las pruebas del cártel fueron aportadas a la Comisión por las empresas implicadas, al amparo de las normas de la UE que prevén la exención total o parcial de las multas para las empresas que cooperen con la Comisión en los casos de cártel. Véase la Comunicación de clemencia:

http://ec.europa.eu/competition/antitrust/legislation/96c207_en.html

Cerestar Bioproducts fue la primera empresa en facilitar a la Comisión información decisiva. Pero como su solicitud de clemencia no fue enteramente espontánea y no se puso en contacto con la Comisión hasta que fue plenamente consciente de que el cártel del ácido cítrico estaba siendo objeto de una investigación iniciada por aquélla, se le concedió una reducción del 90% de la multa en vez de la exención total.

Todos los demás participantes cooperaron de un modo u otro con la Comisión y obtuvieron reducciones apropiadas. ADM proporcionó información detallada que, junto con la obtenida de Cerestar Bioproducts, se utilizó para preparar solicitudes de información que contribuyeron en gran medida a propiciar la admisión por parte de H&R, Roche y JBL de su participación en el cártel del ácido cítrico. ADM pudo facilitar a la Comisión documentos contemporáneos a la infracción, entre ellos, notas manuscritas de las reuniones del cártel e instrucciones sobre precios relacionadas con las decisiones adoptadas por el cártel. Por estos motivos, se concedió a ADM una reducción del 20%.

JBL y H&R confirmaron la gran mayoría de las reuniones, la identidad de los participantes y los hechos en cuestión. JBL también presentó a la Comisión una serie de cuadros creados en la época de la infracción, indicando las cuotas asignadas a cada uno de los participantes en el cártel. Sin embargo, una gran parte de la información presentada por ambas empresas se proporcionó en respuesta a las solicitudes detalladas de información y, por tanto, corresponden al deber de una empresa de contestar plenamente a estas solicitudes, según establece el artículo 11 del Reglamento nº 17. La Comisión concedió a estas dos empresas una reducción del 40% y 30% de sus multas respectivas.

Roche confirmó su participación en el cártel y el propósito de las reuniones relacionadas con él antes de recibir el pliego de cargos de la Comisión, enviado el 28 de marzo de 2000. Por tanto, la Comisión concedió a Hoffmann-La Roche una reducción del 20% de su multa.

10 largest cartel fines: Total amount per case

*fines reduced by Court judgments

YearCaseTotal amount (€ million)
2001Vitamins855.23
1998TACA272.940
2001Graphite Electrodes218.8
2001Citric Acid135.22
1994Cartonboard*117.08
2000Amino acids109.990
1994Cement*109.335
1999Seamless steel tubes99.000
1998Pre-insulated pipes92.210
2001Belgian beer91.655

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